Les rayonnements ionisants

Généralités sur les rayonnements

Les rayonnements cosmiques (du soleil) sont des rayonnements ionisants Les rayonnements cosmiques (du soleil) sont des rayonnements ionisants

Dans notre quotidien, nous sommes entourés par de nombreux types de rayonnement, visibles ou invisibles (cf. schéma ci-dessous). Mais la plupart des rayonnements de notre quotidien - radio, téléphonie mobile, micro-ondes - ne sont pas ionisants.

 

Un rayonnement est une émission d'énergie et/ou un faisceau de particules.


Certains rayonnements (X et gamma) sont dit ionisants car ils émettent des rayons d'énergies suffisantes pour transformer les atomes qu'ils traversent en ions (un atome qui a perdu ou gagné un ou plusieurs électrons). Cela peut rendre instable la matière.

Un atome – instable de nature ou après un contact avec un rayonnement – cherche à se stabiliser en émettant différents rayonnements :

  • en perdant des protons et des neutrons : rayonnement alpha ;
  • en transformant un neutron en proton ou vice-versa : rayonnement beta moins ou beta plus ;
  • en émettant des photons (particules composants la lumière) : rayonnements X et gamma.

Les rayonnements - couramment appelés « rayons » - provoquent des effets différents sur l'organisme en fonction du type de rayonnement et de la dose reçue.

 

L'énergie dégagée n'est en effet pas identique pour tous les rayonnements, et les moyens de s'en protéger sont donc différents. Par exemple, une feuille de papier est suffisante pour arrêter les rayonnements alpha, mais il faut un mètre de béton ou de plomb pour arrêter des rayonnements gamma.

Type de rayonnements ionisants

Le rayonnement alpha (α)

Le rayonnement alpha, émis par un atome radioactif, est un faisceau de noyaux d'hélium composé de deux protons et deux neutrons.

Comment s'en protéger ? Lourds et chargés électriquement, les noyaux d'hélium sont arrêtés facilement et rapidement par les champs électromagnétiques et les atomes composant la matière. Ils sont donc arrêtés par une feuille de papier.

 

Le rayonnement bêta (β)

Le rayonnement béta, émis par un atome radioactif, est un faisceau d'électrons. Le rayonnement bêta cause plus de dégâts que le rayonnement alpha car il est chargé électriquement.

Comment s'en protéger ? Pour se protéger du rayonnement béta, une simple feuille d'aluminium de quelques millimètres suffit. On peut également utiliser une feuille de verre ou un écran d'un centimètre de plexiglas, qui permet d'arrêter une majorité des particules bêta.

 

Le rayonnement gamma (γ)

Le rayonnement gamma est composé de photons de haute énergie. Ce rayonnement va pénétrer davantage dans l'organisme que les rayonnements alpha et bêta, mais il modifie moins les particules qu'il rencontre.

Comment s'en protéger ? Le blindage doit être très épais. Par exemple, pour réduire de seulement 30 % ce rayonnement, il est nécessaire d'être derrière 6 cm de plomb, 30 cm de béton ou 54 cm de terre.

 

Le rayonnement X

Le rayonnement X est formé de photons (particules composantes de la lumière). On utilise ce rayonnement pour observer à travers la matière (contrôle des bagages à l'aéroport, radiographie par exemple).

 

Comment s'en protéger ? Une forte épaisseur de béton ou de plomb permet de s'en protéger.

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Nous intervenons sur toute la France sur des projets complexes allant des prescriptions pour les installations nouvelles aux projets de démantèlement et de gestion des déchets radioactifs.

 

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